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世界第一架原子动力飞机 飞机上装有一座航空原子反应堆

浅草 2016-05-10
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NB-36H核动力轰炸机
  世界上第一架原子动力飞机是美国1955 年9 月17 日试飞成功的NB—36H远程战略轰炸机,该飞机上装有一座航空原子反应堆。
  冷战初期,美国和苏联为了取得军事上相对于对方的压倒性优势,曾经制订过一系列疯狂的武器研制计划,核动力飞机堪称“疯狂中的疯狂”。
  在二次世界大战后的一段时间里,令人恐惧的“蘑菇云”是大众唯一能与核能联系起来的印象,但很快这种吓人的印象便被一股“核能狂热”思潮取代,核能被认为将成为一种服务于社会的新型产业,将引来一场新的革命。而作为20世纪象征之一的飞机也不可避免地与核动力联系在了一起。理论上,一镑浓缩铀燃料释放的能量可以驱动一架飞机不停的环绕地球飞行80圈。随着冷战的开始,美国需要这种航程几乎不受限制的轰炸机。
  1951年,核动力飞机开始投入真正的研制,通用电气公司负责开发机载核反应堆,康维尔公司和洛克希德公司负责开发合适的载机,首次飞行被乐观地预定于1956年进行。 原子能委员会和美国空军的一场豪赌开始了。康维尔公司决定改装两架基本型的B-36H轰炸机(当时世界上最大的轰炸机),以容纳核反应堆动力装置,改进后的飞机重新编号为X-6。而第三架改装后的B-36H被赋予了NB-36H的型号,作为专门的飞行试验平台。
  美国NB-36H核动力轰炸机。美国NB-36H核动力轰炸机。
  研制计划一开始,许多令人束手无策的技术难题便接踵而至,其中最主要的就是反应堆的核辐射防护问题。按照当时的设计,“反应堆—喷气发动机”式的动力装置准备安装在X-6的后弹舱中,其中4台涡喷发动机位于后机身的下部。防护部分包括:包围反应堆的大型水箱,其中水同时起到屏蔽和反应堆核心慢化剂的作用;座舱后方的圆形防护罩,由铅和钢组成,直径2米,厚10厘米。尽管在这样的防护之下,当时还是有人担忧超剂量的核辐射泄漏出来。对于一架设计留空时间也许长达数周的飞机来说,辐射的累积效应是非常大的。
  1955年,在爱达荷州的一个试验场,发动机在被称作“热传导反应堆试验一号”(HTRE-1)的地面试验台上做了运行。工程师们测试了由反应堆、辐射防护罩、两台X-39发动机、管道、控制部件和各种仪表组成的完整的飞机动力装置。1957年,又测试了其他的反应堆核心,HTRE-2号和3号装置稍微减轻了部分重量。据公布的信息显示,HTRE-3号发动机在飞机以740千米/时速度巡航时,航程可以达到48300千米。
  此后,NB-36H搭载试验反应堆在1955至1957年间共完成了47次飞行。 反应堆虽然并不提供动力,但却提供了大量的关于核辐射影响的数据。NB-36H每次飞行时,都有一架满载全副武装的陆战队员的波音C-97运输机伴飞。一旦NB-36H坠毁,C-97上的士兵马上跳伞并负责封锁坠机现场。对于执行这一任务的士兵们来说,这无疑是一项非常危险的使命。从某种意义上说,他们是在为一枚飞行核弹护航。有人开玩笑的给这支特殊的部队起名叫“黑暗中的闪光”,很有些黑色幽默的味道。幸运的是,坠机事故并没有发生过,NB-36H最终于1957年末在沃斯堡基地安然退役。在搁置数月后,NB-36H被拆毁。
  NB-36H轰炸机的驾驶室,被多重防护外壳所包裹。NB-36H轰炸机的驾驶室,被多重防护外壳所包裹。

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